Diego Costa, el arte de la guerra

Desde sus inicios como entrenador del Chelsea, Antonio Conte había expresado un deseo específico: mantener a Diego Costa. A pesar del presupuesto habitual puesto a disposición por Abramovich, y por tanto de la posibilidad de llegar a delanteros de primer nivel, el técnico italiano estaba convencido de que tenía en la plantilla a su delantero ideal, con el que ir a ganar goles, puntos y trofeos, que la desastrosa temporada anterior había convertido en un espejismo.

Conquistar, de hecho, es un verbo clave en el vocabulario de Diego Costa.

Lo ha sido desde su infancia, que no sigue el camino de muchos otros talentos brasileños: en Lagarto, en el nordeste de Brasil, el principal problema de la familia de Diego no es la pobreza. Su madre Josileide y su padre, conocido como Zeinha, ciertamente no navegan en oro, pero lo que realmente falta, en esa ciudad más grande de Milán pero que tiene “solo” 100.000 habitantes, son oportunidades. Hoy, como entonces, a pesar de la construcción de una universidad que ha “revivido” la zona, Lagarto es un entramado de calles más o menos accidentadas y vastos campos en el borde del centro de la ciudad, que cobra vida durante el mercado. En una de estas calles, la casa de la familia Costa se reconoce por una fachada un poco más llamativa que las otras, y por la cola que se forma frente al umbral cuando se corre la voz de los muchos regresos de Diego. Tan pronto como tiene la oportunidad, el jugador divide su tiempo entre la casa de sus padres, la casa de sus abuelos, con un inevitable campo de fútbol iluminado donde puede jugar con viejos amigos, y algunos viajes a Aracajú y sus alrededores, donde puede encontrar un poco de mar.

En la década de 1990, sin embargo, aparte de una especie de proyecto social llamado Boula de Ouro, que reunía a los chicos de la zona para entrenamientos muy desorganizados, Diego daba sus primeras patadas en la calle y unos cuantos partidos con amigos, donde, sin embargo, los que le conocían ya notaban algo único.

Para él, no existía tal cosa como una ‘pelota perdida’. Otros jugadores, al ver la pelota lejos, fuera de su alcance, la dejaron ir, pero él no,

cuenta la historia de su amigo Prefeitinho en la autobiografía de Diego, “El arte de la guerra”, escrita por Fran Guillén. El fútbol profesional, sin embargo, parecía tan lejano que, después de mudarse con su familia a São Paulo a los 14 años, el niño pensó en renunciar y encontrar un trabajo de verdad, porque “A veces tenía que quedarme en casa porque no tenía ganas de ir a una cita y dejar que la chica pagara por mí”.
Junto con su tío Edson, Diego conducía camiones hasta la frontera con Paraguay para comprar productos a precios bajos y revenderlos en el centro comercial Galería Pagué. Sin embargo, fue Edson, convencido del talento futbolístico de su sobrino, quien lo empujó hacia ese sueño que se estaba desvaneciendo: después de varios intentos con otros equipos, el Barcelona Esportivo Capela de Ibiùna aceptó incorporar al equipo a Diego, de dieciséis años, en su primera experiencia en un club profesional. Con esta camiseta, en un partido en la Taça de São Paulo, el niño atrajo el interés de Jorge Mendes, que estaba presente en las gradas. Ni siquiera el momento de abandonar el terreno de juego, que un representante del agente le ofreció al chico un traspaso al Sporting Braga.

Diego-Costa

“No lo dudé ni un minuto, sabía que Jorge [Mendes] estaba detrás de esa oferta, que era uno de los mejores del mundo”. Un salto en la oscuridad que asustó a la familia, con Zeinha llevándole a su hijo una propuesta de matrimonio de la familia. São Caetano: el mismo dinero pero la permanencia en Brasil, donde no existía el riesgo de terminar en la picadora de carne europea de talentos que no se abren paso. Sin embargo, como un verdadero Nordestino, Diego siguió su alma decidida y obstinada:

Si no me dejas ir, me escaparé y me iré de todos modos.

El paso a Portugal fue para Diego Costa el comienzo de una larga escalada, marcada por el estribillo “es bueno, pero…”, por las dudas que había que disipar, a pesar del punto de inflexión que llegó muy pronto. Tras seis meses sin jugar para regularizar sus trámites, el delantero se marchó cedido al Peñafiel de Rui Bento de la segunda división portuguesa. “Inmediatamente vi algo especial en él, como un diamante en bruto”, dijo el técnico.
Los rumores de un nuevo talento brasileño llegaron a oídos de Javier Hernández, ojeador del Atlético de Madrid, quien de incógnito decidió asistir a un partido de Peñafiel.

Estaba claro que no estaba llevando una dieta saludable, ya que tenía un poco de sobrepeso. Pero nunca había visto a un jugador perseguir a todos los oponentes con esa ferocidad […], recuerdo que pensé: ‘No puede tener 17 años’.

Una entrevista en la casa de Jorge Mendes en Oporto, y el Atlético cerró el trato, pagando 1,5 millones de euros por un jugador con solo tres partidos de la Serie B portuguesa en sus piernas. El primer objetivo de los colchoneros fue sacar al chico de una liga demasiado baja: en enero de 2007 Diego regresó al Braga, marcó un gol en la Europa League eliminando al Parma, y en verano se marchó al Atlético de Madrid. A partir de 2007, durante varios veranos, Diego Costa solo olfateó la vida futbolística del Madrid, antes de ser enviado a préstamo a otro lugar cada vez. En ese momento, el delantero era tan desconocido que, para su presentación, el club decidió facilitar a los periodistas un DVD con sus imágenes.

Fue en el Celta de Vigo donde Diego comenzó a escribir las verdaderas páginas de su currículum español, que incluiría impresionantes gestos técnicos pero también esos problemas de comportamiento que el jugador aún hoy arrastra consigo. Limitaciones que han empañado su reputación para muchos aficionados, especialmente para los rivales, pero no para los que han trabajado con él. Antonio Alfaro, uno de los agentes implicados en el traspaso del delantero al Albacete (2008), recuerda:

Puede perder completamente la cabeza durante unos segundos, luego todo termina y es el tipo más adorable del mundo.

Diego, por su parte, nunca ha visto, y tal vez nunca lo hará, el hecho de “empujarse al límite” como un verdadero defecto. Para aquellos que, como él, crecieron jugando en la calle, donde las peleas, los codazos y demás estaban a la orden del día, el contacto físico, sobre todo si juegas como delantero, es fundamental.
“No estoy diciendo que sea un ángel. No lo son, como puedes ver. Pero siempre voy a jugar así, eso es lo que necesito para apoyar a mi familia, al club y a su afición. Siempre seré así en el campo. Es mi carácter, fuera de la cancha soy diferente, pero no voy a cambiar. Hay que preguntarse cuántas veces he lesionado a un jugador a propósito… Ninguno. No serán unos días más de descalificación los que me harán cambiar. Siempre soy leal, siempre doy el 100%, cualquiera que piense que soy violento ve el fútbol de otra manera. Para mí, puedo ir a los defensores, ellos pueden hacer lo mismo conmigo. Lo que pasa en el campo, después del pitido final se queda ahí: nos damos la mano, yo me voy a casa y él también, todo está bien”. Un pensamiento que nos hace entender cómo la impensable amistad con Sergio Ramos, uno de los compañeros más cercanos de Diego en las concentraciones de la selección española, pudo nacer después de numerosas batallas en el campo.

Si tengo que patear a Sergio, que así sea. De la misma manera, él también podrá hacerlo. Pero es solo para competir, cuando estamos jugando.

dijo el delantero después de uno de los tantos del Real Atlético.

Tras el Celta de Vigo, el Albacete, el Valladolid y el Rayo Vallecano, y la tentación por momentos de acabar con la aventura rojiblanca, Diego Costa vio llegar su momento casi por casualidad. En el verano de 2012, con él y Salvio en la lucha por la última plaza extracomunitaria, fue una jugosa oferta del Benfica por el argentino la que finalmente determinó su permanencia en el VicenteCalderón, que terminaría con un 3º puesto en la Liga, sentando las bases para el éxito del año siguiente.

Diego lo había logrado, después de años de incesante deambular.

Un largo viaje, principalmente por una razón según García Pitarch, ex director deportivo del Atlético: “Tengo una teoría: Costa siempre ha tenido el potencial para abrirse paso, pero estaba a 300 partidos de distancia. Ese es el número de partidos que un joven promedio de 18 años que llega a La Liga ya ha jugado a nivel juvenil. Diego nunca había jugado en clubes organizados, no sabía lo que significaba estar en un vestuario, ser parte de un equipo. Le faltaba el sentido de la disciplina, de pertenecer a un club […]. Necesitó todas esas amonestaciones, expulsiones, enojo, para convertirse en lo que es ahora: hay que cometer errores para aprender”.
Finalmente se acabó el ascenso de Diego, pero no sus conquistas, que continuarían con Simeone, Mourinho y Antonio Conte, casi en un camino natural, los entrenadores perfectos para seguir alimentando el fuego que arde en el jugador nacionalizado español.

Durante su primer entrenamiento en el Chelsea, Diego Costa le pidió a su amigo Oscar que le presentara a Terry, Cahill, Ivanović y Matić, y que le ayudara a traducir una frase sencilla con la que presentarse.

Voy a la guerra. Ven conmigo.

Quizás Conte nunca lo supo, pero solo habrá tardado unos minutos en entender que ya tiene a su hombre en el equipo, uno que nunca abandonará el campo sin haber dado todo lo que tiene primero. Y debió darse cuenta de que había tomado la decisión correcta cuando, tras un doblete en el empate 2-2 contra el Swansea, Diego apretó los puños y gritó de rabia en medio de la cancha: quería otro balón que perseguir, otra pelea con un defensor, otro gol que le diera la victoria a su familia. Quizás por eso dos hombres optimistas y valientes como el ex seleccionador nacional y el delantero español. Pero no importa: el Madrid supo darle la bienvenida una vez más, con todas sus ganas de recuperar cada balón.


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