Fútbol en Panamá, un amor aún por cultivar

Hace un año, entregué la bandera de Panamá a la selección nacional de fútbol y les pedí que la llevaran a Rusia.

Juan Carlos Varela, Presidente de la República de Panamá, se muestra visiblemente orgulloso durante la tradicional ceremonia de entrega de la bandera por el Día Nacional el 3 de noviembre. De hecho, Panamá está oficialmente entre las 32 selecciones de Rusia 2018 y el abanderado, este año, lleva un nombre que ya es sinónimo de héroe. Fue Román Torres, quien anotó el gol de la victoria en el último partido decisivo contra Costa Rica. Es el Cupido que detuvo los corazones de todo un pueblo, sumergiéndolo en una pasión por el fútbol que finalmente se descontroló.
Pero ese partido del 10 de octubre, que llevó a Varela a convocar un feriado nacional para el día siguiente, es solo la culminación de una inversión, incluso emocional, en el deporte que quizás más que cualquier otro puede llegar a todos los rincones del mundo, sin excepción.

En Panamá, sin embargo, el enamoramiento no fue tan rápido como un rayo y el fútbol tardó años en echar raíces. Empecemos por el aspecto técnico-organizativo. Fue el 4 de abril de 1976 cuando Panamá debutó en las eliminatorias mundialistas. Los resultados son decentes, pero la desorganización sigue siendo evidente, el fútbol está en declive en los campeonatos distritales a nivel amateur y los jugadores listos para la selección nacional se pueden contar con los dedos de una mano.
El primer punto de inflexión real, así como el primer paso hacia el profesionalismo, tuvo lugar el 13 de enero de 1988 con la creación de ANAPROF, por parte de un empresario italiano apasionado por el fútbol, Giancarlo Gronchi. Antecesora de la actual Liga Panameña de Fútbol, la ANAPROF es la primera liga nacional profesional que perdurará en el tiempo después de los diversos intentos fallidos entre las dos guerras mundiales. Estamos al final de la dictadura del general Noriega y el país enfrenta una situación económica desastrosa. Las condiciones para el desarrollo del deporte son muy malas, pero el fútbol es un fenómeno de masas y, como tal, está avanzando. El crecimiento, sin embargo, avanzó lentamente, en ausencia de un proyecto a largo plazo por parte de la FEPAFUT, la federación local activa desde 1937.

Entonces nos basamos en la improvisación, pero falta lo básico, sobre todo lo técnico.

Son los individuos, como el uruguayo, los que actúan y hacen mejoras Miguel Mansilla – una vida dedicada a la enseñanza del fútbol en Panamá – y sobre todo Gary Stempel, maestro de Fútbol y un educador integral que traza una línea entre un antes y un después en el fútbol centroamericano.
Contactado en exclusiva por
MondoFutbol
, el entrenador panameño nacido y criado en Inglaterra revela las difíciles condiciones que encontró a su llegada. Había poco apoyo: a menudo faltaba equipo, a veces incluso pelotas, y no era raro que los jugadores entrenaran en campos de béisbol o que los futbolistas usaran zapatos rotos, que carecían de cordones o tacos. Entre otras cosas, todos hicieron enormes sacrificios económicos para entrenar, porque no recibieron ningún reembolso por el viaje.

A veces teníamos que meter a 7 u 8 jugadores en un coche para llevarlos a los entrenamientos. Todo era muy salvaje.

Estas, según Stempel, ” son las condiciones clásicas de un país no futbolizado” -un maravilloso término español para describir a un país educado en el fútbol- que hacen que el progreso sea complicado incluso desde un punto de vista técnico. Se dice, de hecho, que los entrenadores de la selección también tuvieron que pensar en la formación técnica de los jugadores, algunos incapaces de controlar un balón.

Pero las cosas cambiaron a finales de la década de 1990. Stempel trae consigo un enfoque diferente al europeo: parte de los cimientos, de la formación de los jóvenes. Nacieron numerosas escuelas de fútbol, pero una en particular, dirigida por el propio Stempel, mostró el camino: el Proyecto 2000, que luego se convirtió en un verdadero club profesional hoy desaparecido, el Chepo FC. Un centro que revolucionó los métodos de entrenamiento de los jóvenes jugadores y produjo algunos de los talentos que hoy conforman la selección, entre ellos el mencionado Román Torres.
Stempel no se detuvo en los clubes, también puso su mano en las selecciones menores y llevó a Panamá por primera vez a una Copa del Mundo (la sub-20 en 2003), otro evento crucial para el país istmeño. A partir de ese momento, la selección absoluta, impulsada por el excelente trabajo de los representantes juveniles, emprendió un camino compuesto por muchas caídas pero un progreso constante. Un Campeonato Centroamericano ganado en 2009 y dos finales de Copa Oro (2005 y 2013) son etapas que certifican la entrada de Panamá en el fútbol que cuenta.

Pero algo no cuadra: las condiciones son mejores, pero a la gente le sigue costando enamorarse del fútbol local, cuyo desarrollo no va de la mano con el de la selección.

Los ídolos del fútbol del país, a los que se dirige gran parte del interés del público, juegan en el extranjero. Y el ascenso de la Selección, de hecho, es atribuible casi en su totalidad a la generación dorada del fútbol panameño, que no es de extrañar que se forje fuera. Los diversos Román y Gabriel Torres, Tejada, Blas Pérez y Gabriel Gómez completaron su formación principalmente entre la MLS y Colombia, estado del que Panamá se separó el 5 de noviembre de 1903.
Es de la vecina Colombia, cuya escuela técnica es una de las más reconocidas de América del Sur, de donde proviene el CT actual Hernán Darío Gómez, en su tercera clasificación mundialista con tres selecciones diferentes. “El Bolillo” tiene la tarea de inculcar una mayor disciplina en una población de futbolistas que, citando de nuevo las palabras de Stempel, “Tiene el biotipo perfecto para este deporte: el panameño es alto, fuerte, agresivo, rápido”.

Volviendo al campeonato local, por tanto, no faltan las cualidades técnicas y físicas. La infraestructura está mejorando, pero aquí es donde entra en juego el aspecto sentimental. La pasión está presente, pero es limitada y acotada a las zonas de la capital y otras ciudades históricamente futbolísticas como Colón, donde nació el talento de Julio César Dely Valdés, ex delantero del Cagliari y ahora entrenador del juvenil malagueño. Para actuar como contrapeso al duopolio de gigantes europeos como el Barcelona y el Real Madrid, que junto a la selección nacional acaparan gran parte del apoyo, el ícono del fútbol panameño revela su propuesta a MondoFutbol:

Debería haber un equipo para cada ciudad, excepto la capital que puede tener 2-3, porque entonces cada ciudad podría identificarse con su propio equipo.

Una idea interesante de la que se hizo eco Stempel: “Todo tiene que empezar por los clubes. Desde tu primer amor cuando crezcas como fan, desde tu primera identidad, con sus colores, amigos, barrio, calles. Todo tiene que empezar aquí. El mayor esfuerzo que hay que hacer es tratar de fortalecer el vínculo con los clubes, crear identidad y pasión por los clubes, que deben tener su propio estadio y su propia afición. El desarrollo del fútbol en cualquier país debe partir de aquí y no de la selección”. El estadio es, para Stempel, el punto de unión fundamental:

Te da esa identidad de la que estamos hablando, y si se construye en el barrio que representa al club, la gente se sentirá mucho más identificada.

Sin embargo, dos semifinalistas en la primera edición de la Liga CONCACAF y un equipo en los octavos de final de la Liga de Campeones continental dominada por los gigantes de Estados Unidos, México y Costa Rica son buenos resultados, que demuestran que el nivel del fútbol panameño no debe ser despreciado. A pesar de ello, carece de ese seguimiento que daría el salto de calidad.

Actualmente, la asistencia a los estadios es casi nula: solo hay que pensar que para el partido contra Costa Rica en el Estadio Rommel Fernández – dedicado al personaje homónimo, el primer gran futbolista de Panamá – estuvieron presentes cerca de 30 mil aficionados, mientras que todos los partidos de la siguiente jornada del campeonato, en conjunto, no albergaron más de 2000 unidades.
La selección, como se mencionó, sigue representando el centro del interés popular, en una jerarquía que no respeta la senda de crecimiento de ningún movimiento futbolístico, como él mismo nos dice Carlos Martáns, Vicepresidenta Segunda de la Comisión FEPAFUT y Asesor de la Presidencia de la Tauro FC, uno de los clubes más exitosos del país, fundado por el mencionado Giancarlo Gronchi. “En Panamá la pirámide del fútbol está al revés, la selección es lo primero, pero estamos trabajando duro para canalizar el interés hacia la liga local también.

Al final del día, el fútbol panameño carece de aficionados, porque de lo contrario tenemos muy buenos patrocinadores, las empresas privadas nos apoyan y la federación hace su parte tratando de vender todo el producto del fútbol nacional.

Y en este sentido, con el fin de dirigir el amor de la gente hacia los clubes panameños, los mismos clubes, asistidos por la federación, están implementando diversos proyectos para niños entre 13 y 18 años. Porque es el grupo de edad en el que los jóvenes empiezan a decidir quiénes quieren ser”, dice Martáns, que añade: En este momento el programa más activo es un proyecto piloto que está llevando a cabo el Tauro FC, yendo con los jugadores a todos los barrios y a todos los colegios de la zona a la que pertenece el club (Regimiento Pedregal, Distrito de Panamá, nota del editor).

Dos encuentros al mes con jóvenes para invitarlos a ir a los partidos y hacerlos sentir parte del Tauro.

Esencialmente Tenemos que crear una cultura futbolística que enseñe a la gente a ir al estadio todos los domingos, independientemente del resultado, y este es el momento adecuado para actuar”. concluye Martáns, confiado en que la ola emocional por la clasificación al Mundial de Rusia podrá transformar el amor y la pasión por el Fútbol del pueblo de Panamá en un amor estable y duradero.

Agradecemos la colaboración de Carlos Figueroa (coordinador de la sección de deportes de TVN) y Nino Mangravita (comentarista de Cable Onda Sports COSFC).

Foto de portada y foto de Román Torres univision.com
Foto de Gary Stempel ©thefootballtimes.com
Selección ©de Panamá fepafut.com
fotos © de ©aficionados de LaPresse